Tout savoir sur le cépage Chardonnay

Les petites Anglaises en raffolent, les Japonais en plantent, les Américains nous l'envient ; le cépage le plus populaire du monde semble universel, mais sa reconnaissance est récente.

C'est bien à la France que l'on en doit la paternité : « chardonnay » viendrait du nom d’un petit village du Haut-Mâconnais … à moins que ce ne soit l'inverse car ses origines restent floues. Savez-vous qu'il y a seulement dix ans à peine que l'on sait quels cépages se cachent sous cette identité ? Ce sont des chercheurs de l'Université américaine de Davis qui ont réussi à décoder son patrimoine génétique et lui ont fait renouer avec ses origines. Il serait un croisement de deux autres plants : l'aristocratique pinot et le roturier gouais, un cépage médiocre du Moyen-Âge, aujourd'hui encore présent dans le Valais.

Car le chardonnay n'est apparu en France qu'au début du 20e siècle ! Jusqu'à la fin du 19e siècle en Bourgogne, point de trace de ce cépage, uniquement du pinot blanc et du beurrot (ou pinot gris). Si on le trouve bien sûr là-bas, et en particulier à Chablis, il est présent aussi en Champagne et dans le Languedoc mais aussi sous diverses latitudes (Chili, Argentine, Californie, Australie).

Universel, le chardonnay donne en effet de bons vins dans de nombreux pays viticoles du monde et la superficie qu’il y occupe ne cesse de s’étendre depuis quelques années. Il serait d'ailleurs le 8e cépage le plus cultivé au monde, avec près de 150 000 hectares *. C'est aux États-Unis que l'on en trouve le plus, devant la France (avec un peu plus de 35 000 hectares).

Cependant, s'il donne de bons résultats un peu partout, seuls nos terroirs bourguignons calcaires (et en particulier Montrachet, la colline de Corton, Chablis et Pouilly-Fuissé) donnent les plus grands vins, les plus aptes au vieillissement.

* Données de P. Galet (2001) – Source : www.chardonnay-du-monde.com

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